Lo cierto es que la nube de polvo producto de la colisión disparó la biodiversidad en nuestro planeta hace 475 millones de años.

Hace unos 466 millones de años, mucho antes de que llegara la Edad de los Dinosaurios, la Tierra se congeló. Los mares comenzaron a helarse en los polos de la Tierra, y el nuevo rango de temperaturas terrestres preparó el escenario para un surgimiento explosivo de nuevas especies en evolución. La causa de esta edad de hielo era un misterio, hasta ahora: un nuevo estudio publicado en la revista Science Advances argumenta que la edad de hielo fue causada por el enfriamiento global, desencadenado por el polvo adicional en la atmósfera tras una colisión de asteroides gigantes en el espacio exterior.

Así, los científicos dicen que una enorme nube de polvo que barrió el antiguo sistema solar envió a la Tierra a una pequeña edad de hielo que provocó una explosión en la vida primitiva del planeta.

El polvo espacial se creó cuando un asteroide de gran tamaño se hizo pedazos en una violenta colisión en algún lugar entre Marte y Júpiter hace casi medio billón de años.

La destrucción de la roca espacial de 150 kilómetros de ancho esparció tanto polvo en el sistema solar interno que bloqueó parte de la luz solar que llega a la Tierra, afirman los investigadores. Como resultado, las temperaturas cayeron durante al menos 2 millones de años. Debido a que el enfriamiento duró tanto tiempo, la vida en la Tierra tuvo tiempo de adaptarse. Y si bien muchas especies continuaron sin verse afectadas en los lugares más cálidos cerca del ecuador, otras evolucionaron para aprovechar al máximo las regiones más frías recién formadas del mundo.

"Esta es la primera vez que se demuestra que el polvo de la ruptura de un asteroide puede conducir a un enfriamiento que desencadena una era de hielo en la Tierra", dijo Birger Schmitz, profesor de física nuclear en la Universidad de Lund (Suecia) y coautor del trabajo.

Aclarando un misterio


La caída de la temperatura encerró el agua en hielo que cubrió gran parte del planeta, lo que provocó que el nivel del mar cayera a nivel mundial. El período coincidió con un aparente aumento en la diversidad de la vida en el planeta, donde la mayoría todavía estaba en los océanos.

Con la esperanza de arrojar luz sobre la misteriosa era de hielo, los científicos fueron a buscar pistas en antiguas rocas de piedra caliza expuestas en sitios en el sur de Suecia y cerca de San Petersburgo en Rusia. En particular, buscaron restos del enorme asteroide, que los geólogos llaman el "cuerpo de los padres condrita L".

Los investigadores usaron ácido para disolver más de una tonelada de rocas calizas de diferentes edades de los sitios. Luego recogieron lo que quedó atrás. Descubrieron que después de la destrucción del asteroide, la abundancia de granos que coinciden con su composición química aumentó entre 1.000 y 10.000 veces. Los niveles se mantuvieron altos durante 2-4 millones de años. "Los granos vienen con el polvo, así que cuando ves un aumento en estos, sabes que ha habido un aumento en el polvo", aclaró Schmitz.

Pruebas adicionales en la antigua piedra caliza revelaron un pico similar en los niveles de un isótopo de helio que fluye del sol en la oleada de partículas conocidas como viento solar. Los investigadores creen que el helio fue traído a la Tierra cuando se incrustó en las partículas de polvo del espacio más fino a medida que viajaban a través del sistema solar. Los investigadores describen cómo el polvo y las partículas de grano grueso de la destrucción del asteroide llovieron sobre la Tierra y se incrustaron en rocas sedimentarias. "Podemos afirmar que esta edad de hielo comenzó a formarse cuando el polvo de la ruptura cayó a la Tierra", dijo Schmitz.

Los científicos llaman a la aparente explosión en la vida marina en el momento del Gran Evento de Biodiversificación Ordovícica, o GOBE. David Harper, paleontólogo de la Universidad de Durham que trabajó en el estudio, dijo que fue "la caminata más espectacular de la diversidad marina en la historia de la vida".

"Las eras de hielo se han asociado con grandes erupciones volcánicas, pero por primera vez el equipo ha implicado el polvo derivado de asteroides en el inicio del enfriamiento global y un gran salto en la biodiversidad que cambió los ecosistemas marinos para siempre", concluyó el experto.

Este descubrimiento se produce cuando la Tierra se enfrenta nuevamente al cambio climático. Pero, ¿podría el posicionamiento de los asteroides en órbita alrededor de nuestro planeta ayudar a detener el calentamiento global?

Referencia: B. Schmitz el al., "An extraterrestrial trigger for the Mid-Ordovician ice age: Dust from the breakup of the L-chondrite parent body," Science Advances (2019).

muyinteresante.es / Sarah Romero, 19/09/2019

Una colisión de asteroides condujo a una Edad de Hielo en la Tierra