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Tema: Una Atlántida en Titán

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    Predeterminado Una Atlántida en Titán

    Hay un mundo en el sistema solar que se parece mucho a nuestra Tierra, aunque esto no es más que mera apariencia. En el vemos ríos y lagos, nubes y precipitaciones, de hecho es el único mundo del Sistema Solar, salvo nuestro planeta, en el que hemos encontrado un medio liquido en su superficie. Ese mundo es Titán.

    En su superficie hemos visto grandes lagos en los que desembocan ríos de hidrocarburos, y en estos lagos también hemos sido capaces de apreciar la presencia de islas. Pero durante una de las últimas visitas de la misión Cassini una imagen nos mostraba una isla que parecía surgir de las profundidades de uno de estos lagos, y ahora, esta isla parece haber desaparecido de forma misteriosa.


    Esta imagen en falso color del Ligeia Mare, el segundo cuerpo de líquido más grande conocido de Titán, muestra la posición donde debería encontrarse la llamada ‘Isla Mágica’. NASA/JPL-CALTECH/ASI/CORNELL

    En un nuevo estudio publicado en la revista Nature Geoscience este domingo, un equipo internacional de investigadores trata de explicar la existencia de esta ‘Isla Mágica’, aunque lamentablemente, ninguna de ellas apunta a la presencia de una Atlántida extraterrestre.

    Titán es la única luna en el Sistema Solar que posee una densa atmosfera, aunque esta tan lejos del Sol y las temperaturas presentes en la superficie son tan bajas que es imposible la presencia de agua en estado líquido. Las grandes masas de líquidos que bañan las costas de esta gran luna de Saturno están compuestas de metano y etano, dos compuestos orgánicos cuyos puntos de congelación son tan bajos que pueden existir en forma líquida en la superficie de los mundos más alejados de nuestro astro rey.

    Al igual que sucede con el ciclo hidrológico terrestre, la atmosfera de Titán también posee un ciclo similar, aunque en el intervienen el metano y el etano, las masas de estos compuestos se evaporan, condensas y precipitan creando ríos y lagos. Los ríos tallan valles y cañones en el paisaje y los lagos mar dan paso a las masas de tierra inundadas de hidrocarburos. Es por estas razones que los científicos están fascinados con esta luna y su brumosa atmósfera, la cual no es tan diferente de la presente en nuestra Tierra primitiva, además, también posee los ingredientes necesarios para que surja la vida, sólo que en cantidades diferentes y está mucho más lejos del Sol.

    El 10 de julio de 2013 la Cassini nos envió imágenes del Ligeia Mare, un mar situado cerca del polo norte de Titán, en ellas se apreciaban una característica brillante, con todo el aspecto de una isla, que se elevaba de las profundidades. Pero durante una segunda visita tan solo unos días después, el 26 de julio, la isla había desaparecido. Posteriores sobrevuelos de la Cassini confirmaron que la Isla Mágica se había desvanecido.

    Pero tal y como señala Jason Hofgartner, astrónomo y autor principal del estudio, de la Universidad de Cornell, Ithaca, el término ‘Isla Mágica’ no es más que una forma coloquial de referirse a esta formación, “Pero en realidad no creo que sea una isla.”

    Entonces, ¿qué es? o mejor dicho ¿qué era?

    Tal y como señala el trabajo, la mejor forma de explicar la ‘Isla Mágica’ es recurriendo a la presencia de varios fenómenos efímeros, como ondas en la superficie del lago, el aumento de burbujas o que sea una especie de solido flotante, una especie de iceberg de metano que se hunde periódicamente. En pocas palabras, piensan que esta isla se debe a un aumento en la energía que recibe Titán del Sol a medida que se acerca el verano de su ciclo estacional de 30 años, convirtiendo esta región en un lugar más dinámico. En estos momentos, Titán se encuentra a mitad de camino entre el equinoccio de primavera, que tuvo lugar en agosto de 2009, y el solsticio de verano, lo que equivale a que una mayor cantidad de energía solar incida sobre el hemisferio norte de la luna.

    Tal y como señala el trabajo, la mejor forma de explicar la ‘Isla Mágica’ es recurriendo a la presencia de varios fenómenos efímeros, como ondas en la superficie del lago, el aumento de burbujas o que sea una especie de solido flotante, una especie de iceberg de metano que se hunde periódicamente.

    En pocas palabras, piensan que esta isla se debe a un aumento en la energía que recibe Titán del Sol a medida que se acerca el verano de su ciclo estacional de 30 años, convirtiendo esta región en un lugar más dinámico.

    En estos momentos, Titán se encuentra a mitad de camino entre el equinoccio de primavera, que tuvo lugar en agosto de 2009, y el solsticio de verano, lo que equivale a que una mayor cantidad de energía solar incida sobre el hemisferio norte de la luna.


    Durante las visitas anteriores de la Cassini, no pudo ser fotografiada la llamada ‘Isla Mágica’. Pero las imágenes captadas el 20 de julio 2013 mostraban de nuevo la presencia de esta isla. NAS/JPL-CALTECH/ASI/CORNELL

    Y esto da pie a una de las explicaciones más coherentes, la cual se centra en la aparición de enormes trozos de hielo de metano-etano, similares a los icebergs de nuestros polos, que flotan cuando se calienta la atmósfera pero que se hunden cuando se enfría. Otra posibilidad sería la presencia de una masa de material orgánico de menor densidad que el líquido circundante, lo que la permitiría flotar o permanecer suspendida justo por debajo de la superficie.

    Anteriores observaciones habían mostrado la presencia de olas y ondas en los lagos y mares de Titán generadas por los vientos de la superficie, por lo que esta sería otra posible explicación, las olas han cubierto la isla.

    Otra posible explicación seria la presencia de chimeneas volcánicas que liberan gases que se elevan través del líquido, creando una perturbación en la superficie del lago que, desde la perspectiva de la Cassini, se vería como una masa de tierra.

    Desafortunadamente, los mecanismos que se esconden detrás de la Isla Mágica probablemente seguirán siendo un misterio hasta que no enviemos una misión capaz de estudiar los mares de Titán.

    “Estas son claramente observaciones que están cerca del límite de la detección, y por lo tanto son muy difíciles de interpretar. Pero parece que algo está pasando en Ligeia Mare. Titán nos sorprende a cada paso” comento John Zarnecki, de la Open University en Milton Keynes el cual participo en los anteriores estudios que mostraban las ondulaciones en los lagos de Titán.

    El problema es que tendemos a explicar nuestro entorno pensando en fenómenos presentes en la Tierra, así que cualquiera de estas explicaciones podrían no ser más que meras especulaciones que finalmente se demuestre que están completamente equivocadas, al menos hasta que no tengamos algún dato más que una simple imagen tomada desde la distancia.

    El trabajo ha sido publicado en Nature Geoscience y puedes encontrarlo


    espacioprofundo.es 23/06/14
    jaume666 le gusta.

  2. El Siguiente Usuario Agradeció a valalca Por Este Mensaje:

    jaume666 (24/06/2014)

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