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Tema: Titán pudo ser una vez un mundo “bola de nieve”

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    Predeterminado Titán pudo ser una vez un mundo “bola de nieve”

    A veces mostramos a Titán como el mundo más parecido a la Tierra, su densa atmosfera y su ciclo hidrológico nos enseñan como el clima puede variar en una luna en la que encontramos un medio liquido estable en su superficie, lo malo es que este liquido no es agua, sino hidrocarburos, por lo que no parece que sea posible que encontremos en Titán formas de vida similares a las que pueblan la Tierra.


    Titán y Dione orbitando Saturno


    Pero los 1.433.000.000 kilómetros que le separan del Sol provocan que esta gigantesca luna de Saturno está formada principalmente de hielo, y el gas metano presente en su atmósfera provoca un efecto invernadero que evita que sus lagos de hidrocarburos se disipen.

    Y es precisamente este metano el que ha intrigado a los científicos desde hace décadas ya que la escasa luz solar que llega hasta este rincón del Sistema Solar debería hacerlo reaccionar fácilmente con otras moléculas presentes en la atmosfera, lo que provoca la densa neblina que nos ha mostrado la sonda Cassini. Los cálculos sugieren que la cantidad de metano que ahora encontramos en la atmósfera de Titán debería haber sido neutralizada en menos de decenas de millones de años, un pequeño lapso de tiempo si lo comparamos con los cerca de 4.000 millones de vida de este lejano mundo.

    Las reacciones con el metano crean compuestos de hidrocarburos que caen sobre la superficie en forma de lluvia. Así que si el metano ha ido reponiéndose en esta luna y las reacciones con otras moléculas provocan lluvias torrenciales, entonces veríamos que este sería un proceso continuo sin final, un “diluvio universal titánico”, Titán no estaría cubierto por pequeños lagos de apenas unos cientos de metros de profundidad, sino que albergaría un océano global cuyo lecho estaría a varios kilómetros.

    Michael Wong, del Instituto de Tecnología de California, piensa que la respuesta podríamos encontrarla en un mundo “bola de nieve”, un proceso que ya cubrió de hielos a nuestro mundo hace unos 2.000 millones de años.

    Wong piensa que Titán podría haber sufrido un proceso similar. Los niveles de metano pueden subir o bajar si este gas es liberado periódicamente desde el interior de la luna, lo que explicaría por qué Titán tiene tanto metano en su actual atmósfera. Si en algún momento de su pasado el metano presente en la atmosfera descendió en un factor de 100, las temperaturas caerían, y los líquidos presentes en la superficie se congelarían. La neblina resultante de las interacciones entre el metano y otros compuestos desaparecería, dejándonos con una imagen similar a la que vemos en Europa o Encelado, aunque con hielos de hidrocarburos.

    Pero, ¿cómo podría esto explicar el océano perdido de esta luna? Titán disfrutaría de una atmosfera limpia y clara en la que encontraríamos una mezcla diferente de moléculas, por lo que este periodo helado dejaría una superficie lunar cubierta de una gran cantidad de compuestos, los llamados nitrilos, compuestos que estarían en forma solida y no podrían crear un océano global. Así, la ausencia de profundos océanos sugiere que Titán podría pasar más tiempo en forma de bola de nieve que con su actual configuración de “bola de niebla”.

    Aunque para confirmar esta teoría necesitaríamos enviar una nueva misión a la superficie de esta luna que nos muestre la composición de sus hielos. Pero curiosamente, otra misión que se está acercando a otro lejano objetivo podría revelarnos algunas pistas, hablo de la New Horizons y su viaje hacia Plutón.

    “Al igual que Titán, Plutón tiene una atmósfera que es en su mayoría de nitrógeno con algo de metano”, comento Wong. La atmósfera de Plutón es mucho más delgada y más frío, pero la física es similar, por lo que descubrir su composición podría poner a prueba el modelo de bola de nieve de Titán.

    El trabajo ha sido publicado en la revista Icarus .


    espacioprofundo.es 19/06/14
    jaume666 le gusta.

  2. El Siguiente Usuario Agradeció a valalca Por Este Mensaje:

    jaume666 (20/06/2014)

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