Mientras que el debate de si Plutón es o no un planeta todavía retumba en nuestros oídos, las nuevas imágenes mostradas por la sonda New Horizons nos hacen imaginar que en realidad está lejana roca podría tener una definición algo diferente.

A medida que la New Horizons se acerca a su destino, Plutón se va haciendo poco a poco más brillante, así, y gracias a la cámara Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) vemos claramente como Plutón y Caronte describen una peculiar danza cósmica separados tan solo unos 18.000 kilómetros.

Anteriormente ya hemos visto imágenes borrosas del sistema Plutón-Caronte antes, pero esta animación nos muestra algo más, durante cinco días LORRI capto 12 imágenes del sistema desde una distancia de unos 420 millones de kilómetros. En ellas vemos como la gran masa de Caronte afecta a Plutón haciéndolo oscilar, esta luna posee aproximadamente el 12 por ciento de la masa de su compañero.

De esta forma, ambos objetos giran en realidad alrededor de un punto en el espacio, un centro de masas común algo descentrado, un punto conocido como baricentro.

Y aunque este tipo de orbitas no es algo tan extraño, también hay que pensar que en realidad tan solo los hemos encontrado en asteroides binarios. Y este hecho ha provocado que muchos señalen que Caronte deberia ser reconocido cono un cuerpo planetario de pleno derecho o que, como poco, el sistema Plutón-Caronte debería redefinirse como un “planeta binario”, al igual que la definición de las estrellas binarias.

Y quizás la mayor prueba de ello es que las otras cuatro lunas de Plutón en realidad no orbitan a este planeta enano, sino que lo hacen alrededor de ese baricentro, dando vueltas en torno a Plutón y Caronte y no solo alrededor del primero.

Por ello, la Unión Astronómica Internacional (IAU) tendría que volver a examinar el caso de Plutón y Caronte, sobre todo si tenemos en cuenta que durante los próximos meses la New Horizons seguirá mostrándonos nuevas imágenes de este sistema a medida que se acerca a él.

La New Horizons nos mostrara con detalle el sistema Plutón-Caronte en julio de 2015, enseñándonos la superficie de dos mundos peculiares capaces de redefinir nuestra comprensión del cosmos.

Una buena oportunidad para que Plutón vuelva a los libros escolares como un mundo mucho más llamativo de lo que pensábamos al convertirse en el primer sistema planetario binario conocido del Universo.


espacioprofundo.es 11/08/14