En las últimas entregas para nuestra clásica sección de química sobre los elementos de la tabla periódica, estuvimos analizado varios componentes del grupo de los lantánidos o las llamadas “tierras raras”. Muchas de ellas presentan ciertas similitudes, como por ejemplo, su uso para la aleación conocida como “Mischmetal” o “metal de Misch”. ¿Alguna vez escuchaste hablar sobre este metal? Pues acompáñame para conocer todo sobre el Mischmetal, sus usos y su composición.

....Ojocientífico.com 30/10/13

Propiedades del metal de Misch y las tierras raras

Bien, básicamente, se le llama metal de Misch o Mischmetal (del alemán Mischmetall, que significa “metales mixtos”) a la aleación que se realiza a partir de una serie de elementos del grupo de las tierras raras. Como lo hemos visto anteriormente, las tierras raras constituyen un grupo de 17 elementos de la tabla periódica en total y, si bien pueden encontrarse en la naturaleza, especialmente en determinados tipos de minerales y en forma de óxidos, suelen ser muy difíciles de extraer y a veces escasos, lo cual los vuelve muy cotizados.

Las tierras raras, lantánidos o lantanoides, se ubican en el período 6 de la tabla y poseen tanto propiedades espectrales como magnéticas de gran utilidad. Entre ellas cabe destacar el cerio (Ce), lantano (La), neodimio (Nd) y praseodimio (Pr), de los cuales ya hemos hablado en detalle en nuestra sección de elementos de la tabla periódica y que son los típicos componentes del metal de Misch.

Esta aleación se produce aproximadamente desde 1900 en forma comercial. Desde entonces, con la creación de la primera forma de mischmetal a partir de los compuestos de minerales como la monacita, surgió una verdadera industria de los metales de las tierras raras, marcando el camino para el aislamiento y la purificación de muchas tierras raras.

Cómo se forma el Mischmetal y para qué se usa

El Mischmetal se conforma mediante una aleación de estos metales producidos en forma natural y generalmente se compone de un 50% de cerio, un 45% de lantano y pequeños porcentajes de otros lantanoides. Ese porcentaje incluye pequeñas cantidades de neodimio y praseodimio.

Sus propiedades físicas lo hacen muy útil en los procesos de ignición, por lo cual es ampliamente empleado en dispositivos como los de ignición de piedra, siendo el encendedor de bolsillo común el más popular en el que se utiliza el metal de Misch. Otro dispositivo en el cual se usa el Mischmetales por ejemplo en las antorchas. Para perfeccionar sus propiedades para la ignición, a menudo se mezcla con óxido de hierro y de magnesio.

En términos generales, el Mischmetal es de complexión suave y considerablemente frágil. Por otro lado, al ser sus componentes tan sensibles a la oxidación, absorben el hidrógeno y nitrógeno con la misma facilidad, es difícil lograr la pureza. China, Rusia y en menor medida, EEUU, son los máximos productores del metal de Misch a nivel mundial.