Cúmulo RMC 136 (R136) de la Nebulosa de la Tarántula en la Gran Nube de Magallanes.

Todos sabemos que el objeto más brillante del cielo es el Sol, luego le sigue la Luna, luego Venus y luego las estrellas. Se trata simplemente de cercanía: el Sol es nuestra estrella más cercana, la Luna refleja la luz del Sol y Venus es el planeta más próximo y su atmósfera hace que la luz del Sol se refleje en él de forma tan particular.

El resto de las estrellas que vemos están a distancias tan grandes que a pesar de su magnitud, solo las vemos como pequeños puntos a penas luminosos. Pero seamos justos: ni el Sol, ni la Luna ni Venus tienen tanto brillo como otros cuerpos celestes del universo.


Cuásar ULAS J1120+0641

¿Quieres saber cuál es la estrella más brillante del universo hasta ahora conocida? Pero, antes que nada, ¿sabes cómo se mide el brillo de una estrella? Se debe utilizar una compleja unidad de medida llamada «magnitud absoluta».

La magnitud absoluta (M) es una medida astronómica que surge de la Magnitud aparente (m). La magnitud aparente de un cuerpo celeste es la cantidad de energía lumínica que se recibe de él. La magnitud absoluta es la magnitud aparente medida desde 10 parsecs (alrededor de 32,616 años luz) del cuerpo celeste en cuestión en el vacío.

Para comprenderlo más detalladamente encontramos este fantástico vídeo de Vsauce, subtitulado (afortunadamente) por el usuario de YouTube mastertulkas2.
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Señoras y señores, con ustedes: R136a1, la estrella más brillante del universo. Si bien no es la estrella más grande en términos de volumen, sí es la más masiva y además la más brillante según su magnitud absoluta de -12,6. Esto equivale a 8,7 millones de veces más brillante que nuestro Sol en términos absolutos, que tiene una magnitud absoluta de 4,8. (recordar que cuanto menor la magnitud absoluta de un cuerpo celeste, mayor su brillo).

Pero no tan rápido, joven. Si viste el vídeo completo sabrás que hay objetos en el universo mucho, mucho, mucho más brillantes que las estrellas, e incluso que las galaxias enteras. Sin dudas, algo impresionante, majestuoso y aterrador.


Imagen del telescopio Hubble, que prueba que el cuásar 3C 273 es el centro de una galaxia

Se trata de los cuásar, la región de discos que rodea a los agujeros negros. Se supone que los cuásar se encuentran en el centro de las galaxias, pero son tanto más brillantes que las estrellas que la componen que neutralizan su brillo por completo.

La magnitud de las cosas en el espacio no deja de sorprendernos. Pensar por un momento que todo lo que vemos en el cielo en realidad no está sucediendo en este momento y que, de hecho, puede no suceder nunca más.

Pero lo más impresionante de todo esto es que las cosas más brillantes en el universo, los cuásar, son creados por su opuesto exacto: los agujeros negros.


batanga.com / Lucía Yarzábal 21/09/15

Magnitud absoluta: ¿cuál es el cuerpo celeste más brillante del universo?