Un dinoflagelado característico de formas sencillas asociado a los principios del Oligoceno y encontrado en sedimentos de hace 33 millones de años. Crédito: IODP
Espacioprofundo.es 28/05/13

La capa de hielo continental de la Antártida lleva sobre nuestro planeta desde hace unos 33,6 millones años, es decir, apareció en la época del Oligoceno, así lo señalan los datos recabados por una expedición internacional liderada por elInstituto Andaluz de Ciencias de la Tierra (IACT).

Antes de que surgiese está cubierta de hielo Antártica, la región era un lugar cálido, con un clima tropical, donde la diversidad del plancton era muy alta, hasta que una glaciación redujo las poblaciones dejando atrás tan sólo aquellos que eran capaces de resistir en el nuevo clima.

La expedición internacional Integrated Ocean Drilling Program ha obtenido esta información de la historia paleoclimática conservada en estratos de sedimentos en las profundidades antárticas. Carlota Escutia, investigadora del IACT, que dirigió la expedición, explica que “el registro fósil de las comunidades de quistes de dinoflagelados refleja la reducción sustancial y la especialización de estas especies que tuvieron lugar cuando la capa de hielo se establecido y, con ella, la aparición de un banco de hielo estacional”.

La aparición de esta capa de hielo polar antártico marca el inicio de comunidades de plancton que aún están presentes en la actualidad. Esta capa de hielo está asociada con el bando de hielo, la corteza congelada que desaparece y reaparece en función de los cambios climáticos estacionales.

El artículo da cuenta de que cuando el bando de hielo se derrite a medida que se acerca el verano antártico, marca el aumento de la productividad primaria de las comunidades endémicas del plancton. Cuando se derrite el hielo libera los nutrientes que ha acumulado y estos son utilizados por el plancton. Carlota señala que “este fenómeno influye en la dinámica de la productividad primaria global”.

Dado que el hielo se expandió para cruzar por primera vez la Antártida, causó que las comunidades de dinoflagelados se especializasen, estas especies han sido sometidas a un constante cambio y evolución durante su existencia. Sin embargo, la investigadora del IACT piensa que “el gran cambio se produjo cuando la especie simplifico su forma y se vio obligada a adaptarse a las nuevas condiciones climáticas”.

Los sedimentos pre-glaciación contenían múltiples y variadas comunidades de dinoflagelados. En la capa de sedimentos que marca la aparición del hielo, hace 33.600.000 años, esta diversidad es muy limitada y su actividad se ve sometida a la nueva climatología estacional.

Estos resultados, basados ​​en la información contenida en los sedimentos de hielo de diferentes profundidades, se han publicado recientemente en la revista Science.