Nadie sabe con certeza cuándo se formaron los anillos de Saturno, pero un nuevo estudio sugiere que son mucho más antiguos de lo que piensan algunos científicos.


El gran debate de los anillos de Saturno está lejos de resolverse, según un nuevo estudio publicado en la revista Nature Astronomy,

Durante años, los científicos han discutido sobre la edad de los famosos anillos de Saturno: ¿son antiguos y datan del nacimiento del planeta? ¿O se formaron más recientemente, en los últimos 100 millones de años?

Esta última hipótesis ha ganado fuerza en los últimos años, con múltiples documentos que informan acerca de que los anillos podrían ser incluso más jóvenes que los dinosaurios.

Las observaciones de Saturno de las naves espaciales Voyager 1 y 2, en 1980 y en 1981 sugirieron que los anillos podrían ser más jóvenes que el planeta, mucho más jóvenes. Y en los últimos años, los datos de la nave espacial Cassini (2004-2017) parecían concretar la idea de que los anillos de Saturno tienen entre 10 y 100 millones de años. Parece que Cassini tampoco tuvo la última palabra.

Un equipo de investigadores ha reavivado el debate sobre la edad de los anillos de Saturno con un estudio que fecha el origen del sistema de anillos en el sistema solar temprano, mucho antes de la aparición de los dinosaurios.

Los autores sugieren que los procesos que expulsan preferentemente material polvoriento y orgánico de los anillos de Saturno, una "lluvia de anillos" que cae en parte sobre las nubes de Saturno, podrían hacer que los anillos parezcan más jóvenes de lo que realmente son. Cassini, de hecho, se encontró con esta lluvia de anillos cuando se zambulló entre los anillos de Saturno y su atmósfera superior durante su Gran Final en 2017.

Los autores del nuevo estudio comentaron:

“La inmersión de Cassini a través de los anillos durante la Gran Final de la misión en 2017 proporcionó datos que se interpretaron como evidencia de que los anillos de Saturno se formaron hace solo unas decenas de millones de años, cuando los dinosaurios caminaron por la Tierra. Las mediciones de gravedad tomadas durante la inmersión dieron una estimación más precisa de la masa de los anillos, que están formados por más del 95% de hielo de agua y menos del 5% de rocas, materiales orgánicos y metales. El cálculo de la masa se utilizó para determinar cuánto tiempo necesitaría exponerse el hielo prístino de los anillos al polvo y los micrometeoritos para alcanzar el nivel de otros "contaminantes" que vemos hoy”. Para muchos, esto resolvió el misterio de la edad de los anillos.

Pero no todos los científicos estaban convencidos.

En un artículo sobre los anillos de Saturno publicado en la revista Scientific American en agosto, el experto en anillos Luke Dones del Southwest Research Institute expuso lo siguiente:

“No tengo objeciones a los anillos jóvenes. Simplemente creo que nadie ha encontrado una forma más plausible de hacerlos. Requiere un evento improbable. En otras palabras, en el sistema solar temprano, cuando había muchos escombros volando, es fácil imaginar los procesos dinámicos capaces de crear los anillos: la captura de escombros por la gravedad de Saturno o la ruptura de cometas, asteroides, o incluso lunas pequeñas. Una vez que los anillos comenzaron a formarse, también es fácil imaginar que las partículas de anillo separadas colisionan entre sí y se rompen aún más pequeñas, extendiéndose alrededor de Saturno para formar sus anillos”.

Aurélien Crida, del Observatorio de la Costa Azul y autor principal del nuevo estudio aclara por qué cree que el debate aún no está resuelto:

“No podemos medir directamente la edad de los anillos de Saturno como los anillos de un tocón de árbol, por lo que debemos deducir su edad de otras propiedades como la masa y la composición química. Estudios recientes han supuesto que el flujo de polvo es constante, la masa de los anillos es constante y que los anillos retienen todo el material contaminante que reciben. Sin embargo, todavía hay mucha incertidumbre sobre todos estos puntos y, cuando se toma con otros resultados de la misión Cassini, creemos que existe un fuerte caso de que los anillos son mucho, mucho más antiguos”.

Crida y sus colegas argumentan en su investigación que la masa medida durante el final de la misión Cassini está en "extraordinario acuerdo" con los modelos de la evolución dinámica de anillos masivos que se remontan al sistema solar primordial.

Los investigadores seguirán estudiando los datos de la gran final de Cassini y las muchas otras mediciones que la nave espacial realizó durante sus más de 13 años en Saturno, en los años venideros. Por lo que el debate sobre la edad de los anillos de Saturno probablemente continuará.

Referencia: Aurélien Crida, Sébastien Charnoz, Hsiang-Wen Hsu, Luke Dones. Are Saturn’s rings actually young?Nature Astronomy, 2019

muyinteresante.es / Sarah Romero, 23/09/2019

¿Los anillos de Saturno son más antiguos que los dinosaurios?