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Espacioprofundo.es 17/01/13

Acechando en la oscuridad se encuentran agazapados los objetos más masivos que existen en el universo, devorando todo lo que se les acerca a medida que aumentan de tamaño, pero los astrónomos de la Swinburne University of Technology han descubierto cómo crecen los agujeros negros supermasivos y no es lo que se esperaba.

Durante años, los científicos habían creído que los agujeros negros supermasivos, situados en el centro de las galaxias, el aumento de su masa parece estar relacionado con el crecimiento de su galaxia anfitriona. Sin embargo, las nuevas observaciones han revelado un comportamiento dramáticamente diferente.

“Los agujeros negros crecen mucho más rápido de lo que pensábamos”, comento el profesor Alister Graham, del Centro Astrofísica y Supercomputación Swinburne.

Dentro de las galaxias, hay una especie de competencia por el gas disponible, ya sea para la formación de nuevas estrellas o para alimentar al agujero negro central.

Durante más de una década, los principales modelos y teorías asignaban una fracción fija de este gas para cada proceso, preservándose así la relación entre la masa del agujero negro con la masa de la galaxia. Pero este nuevo estudio, que será publicado en la revista Astrophysical Journal, revela que debemos cambiar este enfoque.

“Ahora sabemos que cada aumento de diez veces la masa estelar de una galaxia se asocia con un aumento de la masa de su agujero negro de unas 100 veces más”, señalo el profesor Graham. ”Esto tiene amplias implicaciones para nuestra comprensión de la galaxia y la coevolución del agujero negro”.

Los investigadores también han descubierto el comportamiento opuesto que existe entre los grupos apretados de las estrellas que se observan en los centros de galaxias más pequeñas y en las galaxias de disco, como nuestra Vía Láctea.

“Cuando más pequeña es la galaxia, mayor es la fracción de estrellas en estos densos y compactos cúmulos”, comento el investigador del Swinburne Dr. Nicholas Scott. ”En las galaxias de menor masa, los cúmulos estelares pueden contener hasta millones de estrellas, realmente dominan sobre los agujeros negros”.

Anteriormente se pensaba que los cúmulos estelares contenía un constante 0,2 por ciento de la masa de la galaxia.

Esta investigación también parece haber resuelto un viejo misterio en la astronomía, los agujeros negros “de masa intermedia”, aquellos que cuentan con masas que van desde la de una sola estrella hasta los que tienen la masa de un millón y que, hasta ahora, había sido realmente difíciles de localizar.

La nueva investigación predice que numerosas galaxias albergan, al menos, un agujero negro de este tipo, aunque se desconoce cuál es la masa que puede llegar a alcanzar.

“Estos pueden ser lo suficientemente grandes como para ser vistos por la nueva generación de telescopios extremadamente grandes”, comento el doctor Scott.

“Los agujeros negros son prisiones gravitacionales y efectivos compactadores, y este puede haber sido el destino de muchos sistemas solares anteriores”, comento el profesor Graham. ”De hecho, esta danza cósmica contribuirá a un cierto nivel en la transformación de los cúmulos de estrellas masivas en agujeros negros”.