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espacioprofundo.es 26/10/12

La capacidad infrarroja de la sonda espacial Cassini junto a dos telescopios terrestres han proporcionado el primer vistazo a las secuelas de la primera gran tormenta de primavera de. Oculta para el ojo desnudo, un vórtice gigante con forma ovalada persiste mucho después de que remitiesen los efectos visibles de la tormenta.

Las observaciones basadas en tierra fueron realizadas por el Very Large del European Southern Observatory (ESO) en Chile, y el Telescopio Infrarrojo de la NASA en la cumbre de Mauna Kea en Hawai.

La estructura de la tormenta causo estragos en las amplias franjas de las latitudes medias del hemisferio norte de la atmósfera de Saturno y capturaron la imaginación de los astrónomos aficionados y profesionales por igual, desde su primera aparición en diciembre de 2010 hasta gran parte de 2011.

A medida que estallaba la tormenta, la energía se depositaba en la atmosfera creando ‘dos grandes faros’ de aire caliente, pero pese a que se esperaba que estos se disipasen, a finales de abril de 2011 este material caliente había rodeado por completo al planeta y los dos puntos calientes terminaron fusionándose creando un enorme vórtice que llego a ser, durante un breve periodo, más grande que la mismísima gran mancha roja de Júpiter.

Pero mientras que la famosa tormenta joviana se ha prolongado durante al menos 300 años, la tormenta de Saturno, tras dar una vuelta al planeta cada 120 días desde 2011, se está enfriando y encogiendo. Los científicos esperan que se desvanezca por completo a finales de 2013.

El vórtice alcanzo una temperatura mucho más alta de la esperada, unos 80ºC más caliente que la atmósfera circundante.

“Es la primera vez que he visto algo parecido en cualquier planeta del Sistema Solar“, comento Leigh Fletcher de la Universidad de Oxford, Reino Unido, autor principal del artículo Icarus. ”Es extremadamente raro, ya que sólo se puede ver el vórtice en longitudes de onda infrarrojas, no podemos decir que está ahí simplemente mirando a las nubes.”

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