Imagen de Plutón y Caronte enviada por la sonda New Horizons, en el que se desvelan por primera vez regiones brillantes en el planeta enano que podrían ser casquetes polares. (NASA)

La nave espacial New Horizons de la NASA ha revelado por primera vez regiones brillantes y oscuras en la superficie de Plutón.

Las imágenes fueron capturados a principios o mediados de abril desde 113 millones de kilómetros, con la cámara telescópica de largo alcance de reconocimiento (LORRI) a bordo de la nave espacial.

Una técnica llamada deconvolución de imagen agudiza las imágenes que llegan sin procesar hasta la Tierra. Los científicos de la misión interpretan los datos para revelar que el planeta enano tiene marcas superficiales amplias —algunas brillantes, algunas oscuras— incluyendo un área brillante en un polo que puede ser un casquete de hielo.

"A medida que nos acercamos al sistema de Plutón estamos empezando a ver características interesantes, como una región brillante cerca del polo visible de Plutón, inicio de una gran aventura científica para entender este objeto celeste enigmático", dice John Grunsfeld, administrador asociado del Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington.

La luna más grande de Plutón, Caronte, también aparece en las imágenes girando en su órbita de 6,4 días. Los tiempos de exposición utilizados para crear este conjunto de imágenes —una décima de segundo— eran demasiado cortos para que la cámara detecte las cuatro lunas más pequeñas de Plutón.

Un planeta enigmático

Desde que fue descubierto en 1930, Plutón sigue siendo un enigma. Orbita el Sola 5.000 millones de kilómetros de la Tierra, y los investigadores han tenido problemas para distinguir detalles acerca de su superficie. Estas últimas imágenes de New Horizons permiten que el equipo científico de la misión detecte diferencias claras en el brillo en toda la superficie de Plutón a medida que gira.

"Después de viajar más de nueve años a través del espacio, es impresionante ver a Plutón, que literalmente es un punto de luz visto desde la Tierra, convertirse en un verdadero lugar de destino ante nuestros ojos", dijo Alan Stern, investigador principal de la misión en el Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. "Estas increíbles imágenes son las primeras en las que podemos empezar a ver detalle en Plutón, y ya nos están demostrando que Plutón tiene una superficie compleja".

Las imágenes que envíe la nave espacial mejorarán mucho a medida que New Horizons se acerque más a su cita de julio con Plutón.

"Sólo podemos imaginar qué sorpresas se revelarán cuando New Horizons pase a sólo 12.500 kilómetros por encima de la superficie de Plutón este verano", dijo Hal Weaver, científico del proyecto de la misión en la Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL) en Laurel, Maryland.

20minutos.es 30/04/15

La nave New Horizons de la NASA descubre un posible casquete polar en Plutón