En múltiples ocasiones se ha hablado de las similitudes climatológicas existentes entre Titán y la Tierra, pero como una imagen vale más que mil palabras, esta animación de la sonda Cassini puede llegar a despejar toda duda posible.

Cuando la Cassini se acercó a la luna más grande de Saturno este pasado julio pudo observar cómo se forman y disipan una serie de nubes sobre el gran Ligeia Mare, una extensión de metano liquido. Durante dos días, la Cassini pudo observar como estas nubes se desplazaban a una velocidad de unos 3 a 4,5 metros por segundo.

La formación de nubes en la atmósfera de Titán ha fascinado a los científicos planetarios durante algún tiempo. Desde su llegada a la órbita de Saturno en 2004, la Cassini pudo observar en varias ocasiones nubes sobre el polo sur de Titán cuando se acercaba el final del verano. Pero cuando una gran tormenta se extendía por las latitudes más bajas de Titán en 2010 se vieron muy pocas nubes, algo que desconcertó a los científicos ¿son las nubes de Titán un fenómeno estacionario? Bueno, hasta ahora no estaban realmente seguros.

“Estamos ansiosos por saber si la aparición de las nubes señala el comienzo de los patrones climáticos del verano, o si se trata de un hecho aislado” señalo Elizabeth Turtle, miembro del equipo de imágenes de la Cassini de la del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins.

Al igual que sucede durante el ciclo hidrológico de la Tierra, donde el agua de los océanos se evapora y condensa en la atmosfera en forma de nubes, Titán posee un complejo ciclo de Etano y Metano, donde las bajas temperaturas permiten que estos gases se conviertan en líquidos formando grandes lagos o mares en la superficie de la luna.

Y como muestra esta secuencia de imágenes, el metano podría estar evaporándose de los lagos y mares para formar nubes, proporcionándonos una privilegiada visión de los complejos ciclos atmosféricos que tienen lugar en Titán.


Esta animación muestra las nubes de metano desplazarse sobre el lago de metano Ligeia Mare. JPL-CALTECH/ SPACE SCIENCE INSTITUTE/NASA

espacioprofundo.es 12/08/14