... Las lunas masivas, de un tamaño incluso superior al del planeta Marte, serían la mejor opción para encontrar vida, según han determinado investigadores de La Universidad McMaster.

Para su estudio, los especialistas en modelos de sistemas planetarios se han basado en datos de nuestro sistema solar y observaciones de exoplanetas gigantescos y han afirmado que algunas investigadores de la Universidad McMaster.

Sus hallazgos, publicados en dos artículos en las revistas Astronomy and Astrophysics y The Astrophysical Journal, sugieren que algunas lunas de exoplanetas - planetas fuera de nuestro sistema solar son del tamaño adecuado, están en la posición correcta y tienen agua suficiente para sustentar la vida.

"Podríamos estar apenas a unas décadas de probar si hay vida en otros lugares", dice Heller, un becario posdoctoral en el Instituto de Origins de McMaster que trabajó con Pudritz, profesor de física y astronomía y director del citado instituto. "Durante todo este tiempo, hemos estado buscando en otros planetas, cuando la respuesta podría estar en una luna."

Miles de posibilidades

Gracias a nuevas técnicas de observación no visuales se han descubierto miles de exoplanetas, cuya existencia queda probada através de la medición de patrones de luz de las estrellas similares al Sol que pierden intensidad ligeramente cuando los planetas pasan por delante de ellas.

Muchos planetas masivos fuera del sistema solar son aún más grandes que Júpiter, y orbitan sus estrellas como el Sol a una distancia similar a la Tierra, pero son bolas gigantes de gas que no pueden sustentar la vida porque carecen de superficies sólidas.

Sus lunas, sin embargo, podrían tener las condiciones adecuadas para tener agua líquida superficial y por lo tanto para sostener formas de vida.

Mientras la investigación reciente se ha centrado en los exoplanetas, los autores de McMaster están ansiosos por estudiar las lunas de los planetas gigantes como Júpiter, que pueden haber emigrado a zonas más templadas en órbita de estrellas distantes, remolcando con ellas a sus lunas.

Con Júpiter como modelo

Más cerca de casa, Heller y Pudritz modelan la vida temprana de Júpiter, que revela un patrón de distribución de hielo en sus lunas que les llevó a predecir la formación de lunas alrededor de los súper-Júpiter de otros sistemas solares. Esas lunas podrían ser dos veces más masivas que Marte.

"No se ha confirmado aún ninguna luna alrededor de un exoplaneta, pero sin duda existen", dice Heller. Con cerca de 4.000 exoplanetas conocidos hasta el momento, y con el aumento de las capacidades tecnológicas, el descubrimiento de exolunas ahora se vislumbra en el horizonte.

Si existen estas lunas gigantes alrededor de los planetas gigantes, puede ser que ya estén presentes en los datos disponibles del telescopio espacial Kepler de la NASA, o podrían ser detectables con la próxima misión espacial PLATO de la Agencia Espacial Europea, o con el European Extremely Large Telescope del Observatorio Europeo Austral.


20minutos.es 25/05/15

Exolunas más grandes que Marte, la mejor opción para encontrar vida extraterrestre