Se trata de un cuásar hiperbrillante que expele plasma y podría arrojar luz sobre el universo temprano.


Un equipo de astrónomos del Instituto Carnegie en Washington (EE. UU.) ha encontrado el objetomás brillante jamás descubierto en el universo primitivo, a 13.000 millones de años luz de distancia. Se trata de un cuásar de una época en la que nuestro universo tenía solo el 7% de su edad actual.

Un cuásar es una galaxia que orbita un agujero negro supermasivo que se alimenta activamente de material. Las emisiones de luz y radio que vemos son causadas por el material alrededor del agujero negro, llamado disco de acreción. Este disco contiene polvo y gas girando a velocidades increíbles -como el agua que baja por un desagüe-, generando una fricción inmensa al ser atraída por la fuerza gravitacional masiva del agujero negro central. A medida que consumen materia, expulsa potentes chorros de plasma a casi la velocidad de la luz.

Estos chorros son extremadamente brillantes en el espectro de frecuencia de radio. Fue precisamente esta señal que emanaba del cuásar recientemente descubierto, llamado PSO J352.4034-15.3373 (P352-15 para abreviar), la que fue recogida por el radiotelescopio Very Long Baseline Array.

"Hay escasez de emisores de radio potentes conocidos de los inicios del universo y este es el cuásar de radio más brillante en esa época en un factor de 10", dijo el astrofísico Eduardo Bañados, lider del estudio a la revista The Astrophysical Journal que recoge el trabajo.

Las observaciones del citado radiotelescopio mostraron que el cuásar se dividió en tres componentes distintos, para lo que se han expuesto dos posibles interpretaciones. La primera, es que el agujero negro está en un extremo, y los otros dos componentes son partes de un solo chorro. La segunda teoría es que el agujero negro está en el medio, con un chorro a cada lado.

Según los telescopios ópticos, que muestran el cuásar en luz visible, la posición del agujero negro se alinea con uno de los componentes finales, lo que hace que la primera interpretación sea la más probable. Esto significa que, al estudiar y analizar las dos partes del chorro, los astrofísicos pueden medir cómo de rápido se está expandiendo.

Por otro lado, si el agujero negro resulta estar en el centro, representaría que los chorros son mucho más pequeños, lo que evidenciaría un objeto mucho más joven, o uno que está incrustado en material denso que está desacelerando los chorros.

Será necesario realizar más investigaciones para determinar cuál de los dos escenarios es el real. Mientras tanto, P352-15 sigue siendo un objeto de gran valor para los científicos.

El potencial de este cuásar

No es tan antiguo como J1342 + 0928, un cuásar de cuando el universo apenas contaba con el 5% de su edad actual, pero la luz de los cuásares se puede usar para estudiar el medio intergaláctico. Esto se debe a que el hidrógeno que atraviesa su largo viaje hacia la Tierra cambia el espectro de la luz; recientemente, se utilizó un cuásar de esta manera para encontrar la materia bariónica que faltaba en el espacio entre las galaxias.

"Estamos viendo P352-15 como era cuando el universo tenía menos de 1.000 millones de años. Esto es casi el final de un período en el que las primeras estrellas y galaxias estaban reionizando los átomos de hidrógeno neutros que impregnaban el espacio intergaláctico. El brillo de este cuásar y su gran distancia lo convierten en una herramienta única para estudiar las condiciones y procesos que prevalecieron en las primeras galaxias en el universo", aclara el astrofísico Chris Carilli del National Radio Astronomy Observatory.

Así, el cuásar, cuyo material se mueve a casi la velocidad de la luz, podría ayudar a los astrónomos a comprender mejor la época en la que las primeras estrellas del universo se formaron y comenzaron a agruparse.

Se cree que el cuásar ha estado generando emisiones de radio durante los últimos 13.000 millones de años aproximadamente

"El chorro de este cuásar podría servir como una importante herramienta de calibración para ayudar a los proyectos futuros a penetrar en la edad oscura y quizás revelar cómo nacieron las primeras galaxias", dijo Bañados.

muyinteresante.es / Sarah Romero, julio 2018

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