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    Querer es poder
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    Predeterminado El tamaño del Universo



    El universo visible es enorme, mide unos 93.000 millones de años luz de diámetro y contiene más de 100.000 millones de galaxias. Una galaxia de tamaño medio como la Vía Láctea contiene en su interior unos 100.000 millones de estrellas y el numero de planetas que podríamos encontrar alrededor de cada una de ellas varía dependiendo de la nebulosa de la que nació.

    Y pese a que en la actualidad tenemos claras estas cifras, hace apenas un siglo había muchas dudas sobre el tamaño del Universo, incluso muchos argumentaban que tan solo tenía unos 100.000 años luz, lo que limitaba su tamaño a nuestra galaxia. Los argumentos sobre su tamaño terminaron conociéndose como el Gran Debate.

    A menudo, estas discusiones se conocieron como el debate Shapley-Curtis, así llamado por el debato publico que tuvo lugar en 1920 entre Harlow Shapley y Heber Curtis. Shapley se dedico a la observación de cúmulos globulares para mostrar que el Sol no era el centro de nuestra galaxia, mientras que era un astrónomo especializado en el estudio de nebulosas y eclipses solares.

    Este debate se centró en la distancia a ciertas nebulosas. En esa época, el término “nebulosa” era utilizado para definir cualquier cosa que pareciese mostrar una estructura difusa, lo que motivo que galaxias como la de Andromeda entrasen en esa categoría.

    Curtis argumentaba que Andrómeda y otras nebulosas espirales eran en realidad “universos isla”, similares en tamaño a nuestra propio “universo” Vía Láctea. Esto significaría que esas nebulosas no sólo tendrían unos 100.000 años luz de diámetro o incluso más, sino que también estarían situadas a millones de años luz de distancia.

    Basaba sus argumentos en el hecho de que las novas observadas en Andrómeda solo podrían ser vistas desde la Vía Láctea debido a que el planteamiento era que Andromeda era pequeña y estrecha. También señalaba que algunas nebulosas espirales mostraban un claro corrimiento al rojo, lo que para ellos significaba que se movían mucho más rápido que otros objetos en el Universo.

    Pero Shapley argumentó que lo que ahora llamamos Vía Láctea en realidad era la mayor parte del Universo, las galaxias espirales como Andromeda debían estar relativamente cerca de nosotros y ser muy pequeñas. Pero aunque pueda parecer una idea personal, basaba su opinión en varios puntos. En 1917 Shapley observo la presencia de una nova en la nebulosa de Andrómeda que, durante un breve tiempo, eclipsó la región central de esta galaxia. Si Andrómeda se encontraba a al menos un millón de años luz de distancia, como Curtis sostenía, entonces esta nova, que en la actualidad sabemos que en realidad era una supernova, tendría que ser mucho más brillante que cualquier otro mecanismo conocido.

    Pero sus argumentos también se basaron en las observaciones de la galaxia M-101, o del Molinete. Adriaan van Martin afirmó que había observado como esta galaxia había girado de forma visible en un lapso de apenas unos años. De ser así, entonces sería imposible que tuviese un diámetro de unos 100.000 años luz, y es que sería imposible detectar esa rotación con los instrumentos de la época. Para que un objeto tan grande se desplazase de forma visible en tan solo unos pocos años, sus estrellas tendrían que moverse a velocidades mayores que las de la luz.

    Tras ese peculiar debate, la opinión generalizada señalaba que el ganador era Shapley. Sus propias observaciones de la forma de la Vía Láctea y la supernova de 1917, junto a las observaciones de Van Martin proporcionaron al modelo de un universo pequeño una base sólida ante la opinión científica. La idea de que los objetos podrían estar separados por millones de años luz parecía algo absurdo.

    Pero como ocurre con la ciencia, nada está absolutamente probado, y todos los argumentos de Shapley estaban equivocados.

    En 1912 Henrietta Leavitt descubrió que las estrellas variables Cefeidas varían a una velocidad proporcional a su brillo. Aunque su trabajo no disfruto de una amplia aceptación, fue varios años después, cuando astrónomos de la talla de Edwin Hubble apoyaron sus resultados, su trabajo fue aceptado y ahora es utilizado como una útil herramienta observacional.

    En 1925 Edwin Hubble usó relación período-luminosidad de Leavitt para determinar con precisión la distancia a la galaxia de Andrómeda, demostrando que Andromeda se encontraba realmente a dos millones de años luz. También nos mostro que las nebulosas espirales eran en realidad otras galaxias mucho más distantes. En 1929 Hubble demostró la existencia de una relación entre la distancia de una galaxia y su corrimiento al rojo, indicando a la vez que el Universo se estaba expandiendo.

    En apenas una década, nuestra ciencia había hecho crecer el Universo desde los apenas 100.000 años luz de la Vía Láctea hasta varios miles de millones de años luz, la idea de que cada galaxia en realidad era todo un universo separado o que no eran más que nebulosas cercanas quedaron completamente descartadas. Ahora nuestros datos parecen indicarnos que el Universo es mucho mas basto de lo que podríamos llegar a imaginarnos, aunque como siempre ocurre en la ciencia, siempre podemos ampliar nuestros conocimientos.

    espacioprofundo.es 18/09/14
    Última edición por valalca; 20/09/2014 a las 10:52

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