Imagen del cúmulo estelar M54 capturada por el VLA. ESO

El “problema del litio” ha sido un dilema durante décadas, pero ahora, con la ayuda de uno de los observatorios más potentes del mundo, hemos descubierto que el rompecabezas no es exclusivo de las estrellas de la Vía Láctea.

Adquirida por el Observatorio Europeo Austral Telescopio Muy Grande (VLA), esta imagen del cúmulo estelar Messier 54 (M54) ha revelado algo curioso acerca de los cientos de miles de estrellas viejas que contiene. Considerado como un cumulo situado en el interior de la Vía Láctea, M54 es en realidad un grupo de estrellas que orbita nuestra galaxia situado en la galaxia enana de Sagitario a unos 90.000 años luz de nuestro Sistema Solar.

Gracias al VLA se ha logrado medir la cantidad de litio presente en las estrellas de M54, y el resultado fue que este es un raro elemento en ese grupo estelar, lo que es un giro interesante en el problema cósmico del litio, y es que esta aparente carencia no sólo afecta estrellas dentro de la Vía Láctea, sino que las estrellas más viejas presentes en cúmulos fuera de nuestra galaxia aparentemente también se ven afectadas.

En pocas palabras, los astrónomos han calculado la cantidad de litio que se ha generado desde el Big Bang, pero al avanzar rápidamente el reloj del Universo hasta llegar a la actualidad, este litio no parece haber sido atraído por las estrellas.

Entre las posibles respuestas a este enigma se presenta el hecho de que se haya cometido un error a la hora de calcular el litio formado durante el inicio del Universo, otro planteamiento podría mostrar que las primeras estrellas destruyeron gran parte de ese litio, aunque existe la posibilidad de que las estrellas viejas del Universo moderno destruyan de alguna manera el litio.

Esta observación VLT reciente no resuelve el misterio, pero sí que nos muestra que este no es un problema localizado, será interesante ver cómo los datos recogidos de M54 nos ayudarán a entender que le ha pasado al litio y a donde se ha ido.

espacioprofundo.es 11/09/14