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Tema: El Kepler descubre una enana blanca junto a una enana roja

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    Predeterminado El Kepler descubre una enana blanca junto a una enana roja

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    Espacioprofundo.es 05/04/13

    El principal objetivo del telescopio espacial Kepler es la caza de pequeños mundos que orbitan estrellas lejanas, pero eso no quiere decir que no sea capaz de detectar algunos fenómenos relativistas extremas a lo largo del camino.

    Durante el examen de una estrella enana roja, cuyo glamurosa designación es KOI-256, los astrónomos detectaron el típico descenso que se espera ver cuando un planeta atraviesa el disco solar, así que un equipo dirigido por Phil Caltech Muirhead pensó que acababa de descubrir un planeta masivo en la órbita de esta estrella, y sin embargo, había algo muy extraño en este tránsito.

    “Vimos lo que parecían ser enormes huecos en la luz de la estrella, y sospechábamos que era de un planeta gigante, del tamaño de Júpiter, pasando por delante”, comento Muirhead.

    Utilizando el Observatorio Palomar, el equipo de Muirhead aplico otra técnica utilizada habitualmente para cazar estos mundos alienígenas sobre KOI-256. El “método de velocidad radial” puede detectar mundos en órbita alrededor de otras estrellas mediante el cuidadoso análisis del espectro de la luz de las estrellas. Si se encuentra un planeta en la órbita de una estrella, su masa “tira” de su estrella haciendo que se tambalee, esto provoca una variación en el espectro, desplazando su luz hacia el rojo o al azul a medida que se “acerca o aleja” de nosotros, revelando así la existencia de estos mundos.

    Al medir la velocidad radial de KOI-256 descubrieron que algo más se escondía en el sistema y ese algo no era un exoplaneta. El bamboleo de la estrella no era un movimiento sutil y que pasaba casi desapercibido, más bien se parecía al que describe una peonza antes de pararse, esto llevo a pensar que en la órbita de este lejano sol había algo mucho más masivo que un gigante gaseoso, junto a ella se encuentra una enana blanca, el cadáver estelar de una estrella mucho mayor.

    Las enanas rojas son pequeños y fríos soles, pero las enanas blancas son aún más pequeñas, pero muy, muy densas. La enana blanca de este sistema binario tiene aproximadamente el tamaño de nuestra Tierra pero el peso de nuestro Sol. ”Es tan fuerte que la enana roja, aunque de mayor tamaño físico, está dando vueltas alrededor de la enana blanca”, agregó Muirhead.

    Con la ayuda de otro observatorio espacial de la NASA, el Galaxy Evolution Explorer (GALEX), que analiza la luz ultravioleta de las estrellas en el campo de visión del Kepler, los investigadores se dieron cuenta que a medida que la enana blanca se colocaba tras la enana roja, la luz de este sol parecería ser menor, pero cuando se interpone entre nosotros y la enana roja aumentaría el brillo. Algo que es completamente contrario a lo que se esperaría observar en el tránsito de un planeta.

    Debido a la inmensa gravedad de la enana blanca, cuando esta pasa por delante de la estrella, su campo gravitacional extremo dobla el espacio-tiempo, enfocando así la luz de la enana roja y el brillo de esta parece aumentar, algo que no ocurre cuando se sitúa detrás de ella.

    “Sólo Kepler podría detectar este efecto minúsculo, diminuto”, comento Doug Hudgins, científico del programa Kepler. ”Pero con esta detección, estamos siendo testigos de la teoría de Einstein de la relatividad general en un sistema estelar lejano.”

    De hecho, este efecto relativista, conocido como “microlente”, ya se ha utilizado antes para detectar exoplanetas, pero este es uno de los primeros ejemplos en el que se detecta un nuevo sistema binario mediante el análisis de la luz de su hermana de menor masa.

    Esta microlente es un evento transitorio, en el espacio profundo ya hemos visto otras parecidas mucho mayores y más estables. El Telescopio Espacial Hubble ha identificado arcos de luz que rodea masivos cúmulos galácticos debido a que la luz distante se dobla alrededor del retorcido espacio-tiempo. Esta luz procede a menudo de galaxias distantes que se encuentran tras los cúmulos galácticos, su masa permite aumentar y enfocar el brillo de las galaxias más antiguas.

    Son lupas cósmicas naturales, y con este nuevo descubrimiento, Einstein se ha unido a Kepler para revelar un giro fascinante en nuestra búsqueda de planetas extrasolares (y, ahora, las enanas blancas).

    Este hallazgo se publicará el 20 de abril en la revista Astrophysical Journal.
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    jaume666 (06/04/2013)

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