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Tema: El 'cacahuete' cósmico en el corazón de nuestra galaxia

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    Predeterminado El 'cacahuete' cósmico en el corazón de nuestra galaxia


    Imagen del bulbo central de la Vía Láctea. | ESO
    Elmundo.es 12/09/13

    El corazón de nuestra galaxia se parece a un cacahuete, o a una gigantesca X cósmica. Esto es lo que acaban de comprobar dos equipos de astrónomos al elaborar el mejor mapa tridimensional realizado hasta la fecha de las zonas centrales de la Vía Láctea, utilizando datos obtenidos con telescopios del Observatorio Austral Europeo (ESO). La curiosa estructura se mapeó utilizando datos públicos del telescopio de sondeo VISTA de ESO, junto con medidas del movimiento de cientos de estrellas muy débiles pertenecientes al bulbo central.

    Una de las zonas más importantes y más masiva de la galaxia, que se extiende a lo largo de miles de años luz, es el bulbo galáctico. Esta enorme nube central de unos 10.000 millones de estrellas se extiende miles de años luz, pero aún no se comprenden muy bien ni su estructura ni su origen.

    Lamentablemente, desde nuestra situación dentro del disco galáctico, la visión de esa región central, que se encuentra a unos 27.000 años luz de distancia, se oscurece mucho debido a las densas nubes de gas y polvo. Según informa la ESA en un comunicado, los astrónomos solo pueden obtener una visión útil del bulbo observando en longitudes de onda mayores, como la radiación infrarroja, que puede penetrar en las nubes de polvo.

    Sondeo de estrellas

    Observaciones anteriores ya habían ofrecido pistas sobre el hecho de que el bulbo tenía una misteriosa estructura en forma de X. Ahora, dos equipos de científicos han utilizado nuevas observaciones de varios telescopios de ESO para obtener una visión mucho más clara de la estructura del bulbo central.

    El primer equipo, del Instituto Max Planck de Física Extraterrestre (MPE) en Garching (Alemania), utilizó el sondeo en el infrarrojo cercano del Telescopio VISTA, en el Observatorio Paranal de ESO en Chile. Este nuevo sondeo público puede captar estrellas treinta veces más débiles que las captadas por sondeos anteriores del bulbo. El equipo identificó un total de 22 millones de astros pertenecientes a un tipo de estrellas rojas gigantes cuyas propiedades, bien conocidas, nos permiten calcular sus distancias con mucha precisión.

    "La profundidad del catálogo de estrellas de VISTA supera con creces los trabajos anteriores y ahora podemos detectar toda la población de este tipo de estrellas en todas las zonas del bulbo, salvo en las más oscurecidas", explica Christopher Wegg (MPE), autor principal del primer estudio. "A partir de esta distribución estelar podemos hacer un mapa tridimensional del bulbo galáctico".

    "Descubrimos que la zona interior de nuestra galaxia tiene forma de cáscara de cacahuete si la miramos desde un lado, y si la mirásemos desde arriba tendría una forma de barra muy alargada", añade Ortwin Gerhard, coautor del primer artículo y jefe del Grupo de Dinámicas en el MPE. "Es la primera vez que vemos esto con tanta claridad en nuestra propia Vía Láctea, y tanto las simulaciones de nuestro grupo como las de otros equipos de investigación muestran que esta forma es característica de una galaxia que comenzó siendo tan solo un disco de estrellas".

    Estructura del bulbo

    El segundo equipo internacional, encabezado por el estudiante de doctorado chileno Sergio Vásquez (Pontificia Universidad Católica de Chile, Santiago, Chile; y ESO, Santiago, Chile) adoptó un enfoque diferente a la hora de definir la estructura del bulbo. Comparando imágenes obtenidas con once años de diferencia por el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros pudieron medir los pequeños desplazamientos provocados por el movimiento de las estrella del bulbo en el cielo. Esta información se combinó con las medidas del movimiento de las mismas estrellas acercándose o alejándose de la Tierra con el fin de calcular los movimientos de más de 400 estrellas en tres dimensiones.

    "Es la primera vez que se obtiene un número tan grande de velocidades en tres dimensiones para estrellas individuales de ambos lados del bulbo", concluye Vásquez. "Las estrellas que hemos observado parecen estar moviéndose a lo largo de los brazos del bulbo en forma de X, ya que sus órbitas van de arriba a abajo y fuera del plano de la Vía Láctea. ¡Todo encaja perfectamente con las predicciones de los últimos modelos!".

    Los astrónomos creen que, originalmente, hace miles de millones de años, la Vía Láctea era tan solo un disco de estrellas que formó una barra plana. Entonces, la parte interior colapsó, generando esa forma tridimensional en forma de cacahuete que hoy vemos en las nuevas observaciones.
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    jaume666 (13/09/2013)

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