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La nube repleta de vapor de agua al borde de la formación estelar. / El espectro que revela la presencia de vapor de agua

Espacioprofundo.es 9 octubre, 2012

El observatorio espacial Herschel de la ESA ha descubierto suficiente vapor de agua para llenar los océanos de la Tierra más de 2.000 veces, en una nube de gas y polvo que está a punto de colapsar para formar una nueva estrella similar al Sol. Las estrellas se forman en las frías y oscuras nubes de gas y polvo – ‘ núcleos pre-estelares’ – que contienen todos los ingredientes para crear los sistemas solares similar al nuestro. El agua, esencial para la vida en la Tierra, ya ha sido detectada fuera de nuestro Sistema Solar en forma de gas y hielo en diminutos granos de polvo cerca de lugares de formación estelar activa, y en los discos proto-planetarios capaces de formar sistemas planetarios extraterrestres.

Las nuevas observaciones de Herschel de un disco pre-estelar en la constelación de Tauro, conocida como Lynds 1544 es la primera detección de vapor de agua en una nube molecular al borde de la formación de una estrella.

Se ha detectado cantidad de vapor de agua suficiente como para llenar más de 2000 océanos terrestres.

“Para producir esa cantidad de vapor, debe haber una gran cantidad de hielo de agua en la nube, por valor de más de tres millones de océanos congelados de la Tierra”, dice Paola Caselli, de la Universidad de Leeds, Reino Unido, autor principal del artículo que informa sobre los resultados en Astrophysical Journal Letters .

“Antes de nuestras observaciones, se pensaba que toda el agua se encontraba congelada sobre los granos de polvo porque hace demasiado frío como para estar en la fase de gas, así que no podía ser medido”

“Ahora tendremos que revisar nuestra comprensión de los procesos químicos en esta densa región y, en particular, la importancia de los rayos cósmicos para mantener una cierta cantidad de vapor de agua.”

Las observaciones también revelaron que las moléculas de agua están fluyendo hacia el corazón de la nube donde se formará, probablemente, una nueva estrella, lo que indica que el colapso gravitacional acaba de empezar.

“No hay absolutamente ninguna señal de la presencia de estrellas en esta nube oscura, pero observando las moléculas de agua, podemos ver evidencias del movimiento interno de esta región que se puede entender como el colapso de toda la nube hacia el centro”, dice el Dr. Caselli.

“Hay suficiente material como para formar una estrella de al menos la masa de nuestro Sol, lo que significa que también podría estar formando un sistema planetario, posiblemente uno como el nuestro.”

Parte del vapor de agua detectado en L1544 entrará en la formación de la estrella, pero el resto se incorporará en el disco circundante, proporcionando un rico depósito de agua que alimentara a los nuevos planetas potenciales.

“Gracias al Herschel, ahora podemos seguir el ‘camino del agua’ de una nube molecular en el medio interestelar, a través del proceso de formación de estrellas, a un planeta parecido a la Tierra en donde el agua es un
ingrediente esencial para la vida”, dice Herschel de la ESA científico del proyecto, Göran Pilbratt.