Una vista de canto del Sistema Solar muestra las posiciones de los asteroides identificados por la encuesta NEOWISE. Se ha estimado que existen cerca de 4700 asteroides potencialmente peligrosos (PHA) de más de 100 metros de tamaño.

Espacioprofundo.es 26/09/12

La verdad es que es una pregunta difícil de contestar, en la actualidad, nuestras limitaciones tecnológicas y la falta de recursos para el desarrollo de nuevas herramientas hace que esta sea una de las cuestiones más complejas. La respuesta fácil de los astrónomos es la de siempre, muchos, pero la realidad es aun más aterradora, hay muchos más de los que nos podemos imaginar. Lo bueno, es que cada día vamos descubriendo unos cuantos más, con la esperanza de que en un futuro podamos prevenir una visita no deseada de una de estas rocas espaciales.

La mejor manera que tenemos para hacernos una idea sobre la magnitud de un problema es verlo directamente, la mentalidad humana necesita ‘ver para creer’ y para responder esta pregunta clave,Scott Manley ha creado una animación que nos puede proporcionar un punto de partida.
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Creada a partir de datos del Minor Planet Center de la IAU y el Observatorio Lowell, la animación de Scott muestra la progresión de los descubrimientos de nuevos asteroides desde 1980. Los años se indican en la esquina inferior izquierda.

Como los planetas giran alrededor del Sol, los asteroides se iluminan a medida que son identificados, como si de un grupo de luciérnagas se tratase durante una noche de verano. Los grupos están principalmente situados a lo largo del borde exterior de la órbita de la Tierra, ya que este es el campo de visión de la mayoría de nuestros telescopios.

Tras el lanzamiento de la nave WISE de la NASA, esta comenzó una nueva búsqueda en torno a 2010, el campo de visión se amplía de manera espectacular, al igual que lo hace la tasa de nuevos descubrimientos. Esto se debe a las capacidades infrarrojas del WISE que le permitió a detectar asteroides que están compuestos de material muy oscuro y por lo tanto reflejan poca luz solar, sin embargo, aún emiten una señal de calor reveladora.

Mientras que la animación de Scott ofrece una impresionante -y algo inquietante- ilustración de cómo los asteroides se agolpan en el Sistema Solar interior, el creador nos recuerda que esta animación tiene una escala muy compacta, un solo píxel en la resolución más alta corresponde a más de 500.000 kilómetros cuadrados. Así que sí, aunque pueda parecer que más de medio millón de asteroides son muchos, también hay que recordar el enorme vacío que los separa.

Además, esta animación en 2D no muestra la profundidad vertical, por lo que las distancias que los separan pueden ser aun mayores.
Aunque la mayoría de los asteroides están alineados con el plano horizontal del Sistema Solar, hay una buena cantidad cuyas órbitas los llevan a mayores inclinaciones. Y en algunas ocasiones incluso cruzan la órbita de la Tierra. Aunque en realidad, más de los que quisiéramos.

En cuanto a cuantos asteroides hay… bueno, si sólo considerásemos a aquellos que tienen más 100 metros en órbita en el Sistema Solar interior, entonces vemos una cifra preocupante, más de 150 millones. Pero si contamos también los más pequeños

Sinceramente, aunque pueda pensar en las distancias que nos separan, quizás la imagen muestre que en realidad estamos en un atasco de una carretera nacional.