Un nuevo estudio utiliza datos de Twitter y de informes científicos para hacer una estima del número de animales enredados en los residuos de plástico que inundan los océanos.

..... Todos tenemos en la cabeza la típica imagen de una tortuga enredada en una red de pesca de plástico o del pez atrapado en los anillos que se usan para empaquetar las latas. Sin embargo, resulta difícil saber cuántos animales en concreto se ven afectados por el problema de la presencia del plástico en los océanos, pero cuantificar su impacto es importante para remediarlo.

Ahora, un equipo de científicos de la Universidad de Exeter ha publicado un trabajo en el que realizan una estima del número de tiburones y rayas enredados en plástico, o al menos de los casos reportados, pues previsiblemente la cifra será mucho mayor. Los investigadores se centraron en revisar los estudios científicos publicados con este tipo de datos hasta la fecha, y también en los avisos dados a través de las redes sociales, concretamente de Twitter.

Los autores de la investigación, que se publica en la revista Endangered Species Research, destacan que, si bien el mayor problema de estas especies no es el quedar atrapadas en el plástico – el impacto de la pesca comercial sobre sus poblaciones es mucho mayor-, precisamente por este motivo el estudio del efecto del plástico ha quedado relegado a un segundo plano y no existe mucha información sobre ello.

"Aunque no creemos que el hecho de enredarse en los residuos sea una riesgo importante para el futuro de los tiburones y las rayas, es importante comprender la variedad de impactos que enfrentan las poblaciones de estas especies, que se encuentran entre las más amenazadas de los océanos”, explica Kristian Parton, uno de los firmantes del trabajo. "Además, se trata de un problema real de bienestar animal, porque los enredos pueden causar dolor, sufrimiento e incluso la muerte", añade.

Uno de los ejemplos que ponen los autores es el del tiburón mako, o tiburón de aleta corta (Isurus oxyrinchus) que quedó atrapado en una vieja cuerda de pesca tradicional (ver imagen en la parte superior). "El tiburón había seguido creciendo aún después de enredarse, por lo que la cuerda, que estaba cubierta de percebes, se había clavado en su piel y había dañado su columna vertebral”, añade el investigador.

Alarmas vía Twitter

Los autores destacan que su trabajo ha sido pionero en utilizar la red social Twitter para recopilar información sobre los avisos de avistamientos de animales atrapados en el plástico. “Los resultados revelaron citas de individuos en lugares que no habían sido registrados previamente en artículos académicos”, explica Brendan Godley, otro de los investigadores participantes en el trabajo.

En Twitter, los investigadores encontraron informes de enredos que involucraban a 559 individuos pertenecientes a 26 especies de tiburones y rayas. Por otro lado, la revisión de documentos académicos encontró informes de 557 tiburones y rayas enredados en plástico, que abarcan 34 especies en los océanos Atlántico, Índico y Pacífico.

Los objetos más peligrosos

Ambas fuentes de datos sugerían que, en general, la mayoría de animales se enredaban en artes de pesca abandonadas. Otros artículos incluían elementos usados en procesos de embalaje, bolsas de polietileno y neumáticos de goma.

Factores de riesgo

El estudio identificó los mayores factores de riesgo para acabar atrapados en el plástico:

Hábitat: tiburones y rayas que viven en el océano abierto, así como aquellos que frecuentan los fondos marinos.

Migraciones: especies que cubren grandes distancias

Forma del cuerpo: parece que los tiburones tienen más probabilidad de enredarse que las rayas. Otras especies con características especiales que tienen más riesgo son las mantarrayas, los tiburones peregrinos y los peces sierra.

Ciencia ciudadana

Los autores insisten en que se necesita mucha más información para conocer los impactos reales del plástico sobre estas especies, y han trabajado con la entidad Shark Trust para crear un formulario on line que permita reportar fácilmente los avistamientos de especies atrapadas en cualquier rincón del planeta.

muyinteresante.es / Victoria González, 05/07/2019

Cientos de tiburones y rayas acaban atrapados en el plástico