El tantalio es uno de los compuestos químicos elementales más raros que hay y hoy, continuando con nuestra clásica sección de química sobre los elementos de la tabla periódica, nos dedicaremos a conocerlo en detalle. Como es costumbre ya, acompáñame para conocer todas las propiedades, los usos y las características del tantalio, el elemento número 73 de la tabla.

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Características generales y propiedades del tantalio

Descubierto en 1802 por el químico sueco Anders Gustaf Ekeberg, en un principio se creyó que el tantalio (Ta) y el niobio (Nb) eran en realidad el mismo elemento, lo cual en 1844 fue aclarado por el químico alemán Heinrich Rose y por último, demostrado científicamente por el gran químico suizo Jean Charles Galissard de Marignac en 1866. Finalmente, el tantalio recibió su nombre del griego Tántalo (Τάνταλος), nombre de un personaje de la mitología griega, hijo de Zeus, que vivía en las regiones más oscuras y profundas del inframundo.

Situado en el grupo 5 de los elementos de la tabla periódica, el tantalio es un metal de transiciónde características peculiares, de un color gris brillante y metálico con tintes azulados, dúctil, duro y muy resistente a la corrosión. El tantalio también posee un alto punto de fusión (es superado únicamente por dos elementos en este punto) y es un excelente conductor, tanto para la electricidad como para el calor, siendo prácticamente inmune a los ataques químicos de temperaturas inferiores a los 150° C.

Es posible encontrar este elemento en la naturaleza, formándose generalmente en minerales de columbita y tantalita. Australia, Brasil, Mozambique, Tailandia, Portugal, Nigeria, Zaire y Canadá, son algunos de los países en los que más abunda en estado natural y existen 2 formas de aislar el elemento para su producción comercial: mediante electrólisis, con la reducción de fluorotantalate de potasio con sodio o haciéndolo reaccionar usando carburo con óxido, en ambos casos, separándolo así del niobio.

Otros datos

• Número atómico: 73
• Masa atómica: 180,9479 u
• Símbolo atómico: Ta
• Punto de fusión: 3017° C
• Punto de ebullición: 5458° C

¿Para qué se usa el tantalio?

Por su gran resistencia a la corrosión, su gran ductilidad y su alto punto de fusión, el tantalio es muy útil para las actividades humanas y su uso más común es en diversos tipos de aleaciones. Se usa también como filamento para evaporar metales como el aluminio, la producción de condensadores electrolíticos y piezas del horno de vacío. En menor medida, se emplea en la fabricación de equipos de procesos químicos, reactores nucleares, aviones y partes de misiles para la guerra. Al ser absolutamente inmune a los líquidos corporales, el tantalio resulta de lo más útil, entre otras cosas, para las prótesis humanas.

Ojocientífico.com 14/11/13