En nuestra última entrega para nuestra clásica sección de química sobre los elementos de la tabla periódica, finalmente culminamos con los lantánidos o las “tierras raras”, lo cual significa que ya llegamos al elemento número 72: el hafnio. Fieles a nuestro estilo, acompáñame para conocer todas las propiedades características del hafnio y sus principal es usos.



Características generales y propiedades del hafnio

Si bien el hafnio fue descubierto en 1932 en forma conjunta por el gran físico holandés Dirk Coster y, el gigante de Hungría, el físico químico George Hevesy (Premio Nobel de Química en 1943), se sospechó sobre la presencia de este peculiar elemento en varios otros minerales y concentraciones químicas mucho antes de esa fecha. Las sospechas eran efectivamente correctas, pero no fue hasta ese año que dicho par de científicos descubrió el hafnio en las afueras de la maravillosa ciudad de Copenhague, Dinamarca. Precisamente de allí deriva su nombre, del latín Hafinia, antiguo nombre que designaba la región de Copenhague.

El hafnio es un elemento metaloide de transición con un característico color plateado y de un lustre brillante. Se trata también de un metal dúctil y considerablemente resistente a la corrosión que presenta numerosas similitudes con el circonio (Zr), elemento del cual ya hemos hablado anteriormente y cuyas impurezas influyen directamente en las propiedades del hafnio. En la naturaleza, el hafnio siempre se encuentra junto al circonio y estos dos compuestos esenciales son dos de los elementos más difíciles de separar que existen.

En la industria, se logró añadir el hafnio en numerosas aleaciones que resultan muy útiles, sobre todo aquellas aleaciones con hierro (Fe), niobio (Nb) y tántalo (Ta), por ejemplo. Se lo encuentra especialmente en minerales de circonio, de donde se obtiene entre en un 1 y un 5% de hafnio. Actualmente, el hafnio suele producirse a partir del proceso conocido como “Kroll”, que consta en la reducción de tetracloruros con magnesio o sodio.

Otros datos:

• Número atómico: 72
• Masa atómica: 178,49 u
• Símbolo atómico: Hf
• Punto de fusión: 2233° C
• Punto de ebullición: 4603° C

¿Para qué se usa el hafnio?

En las actividades humanas, el hafnio se usa sobre todo en el sector nuclear, ya que presenta una sección transversal de absorción excelente para neutrones térmicos (incluso 600 veces más potente que la de circonio). Sus propiedades mecánicas también son muy buenas y como ya mencionaba, es sumamente resistente a la corrosión, lo cual lo hace útil como material para el trabajo nuclear, la producción de barras de control de reactores nucleares y sobre todo submarinos.

Ojocientífico.com 14/11/13