Continuando con esta clásica sección de química sobre los elementos de la tabla periódica, hemos llegado al elemento número 32, el germanio. Se trata de un metal bastante peculiar que si bien no está entre los más nombrados, por sus complejas propiedades se emplea ampliamente en la industria electrónica. Te propongo conocer algunos detalles sobre esas propiedades, los usos y todas las características del germanio.

Ojocientífico.com 01/08/13

Características generales y propiedades del germanio

Así como en la entrega anterior vimos que el galio (Ga) debía su nombre al territorio francés, elgermanio también tiene su origen etimológico relacionado con un país europeo: Alemania. El término proviene del latín Germania, mismo nombre que se le daba a las tierras germanas.

Fue predicho por el legendario químico ruso Dmítri Ivánovich Mendeléyev, quien cuando creó la primera tabla periódica de los elementos químicos, nombró a este metal como eka-silicio, en el año 1871. En 1886, el químico alemán Clemens Winkler logró demostrar la existencia de este elemento y la eficacia de la teoría de la periodicidad de Mendeléyev, siéndole atribuido así el descubrimiento del germanio.

En su estado puro, el germanio es un metaloide sólido y duro, cristalino y quebradizo, y de un color blanco con tonalidades grisáceas que incluso a temperatura ambiente mantiene un brillo muy particular. Como semiconductor, el germanio presenta propiedades excelentes y se conocen cinco isótopos naturales de este elemento: 70 Ge, 72 Ge, 73 Ge, 74 Ge y 76 Ge.

En la naturaleza, el germanio puede hallarse en determinados minerales, siendo abundante en varias regiones norteamericanas y también en Europa, especialmente en Rusia. Dos minerales de germanio importantes son la argirodita; un sulfuro de germanio y plata, y la llamada germanita, un mineral que contiene hasta un 8 % de nuestro elemento.

Otras formas de obtener germanio refieren a procesos artificiales del Hombre, como por ejemplo el procesamientos de minerales de zinc, donde se lo puede aislar del polvo de los hornos de fundición. Hoy en día, numerosas técnicas de refinamiento se han desarrollado para la producción de germanio cristalino, que tiene mínimas impurezas y se emplea con suma frecuencia en el sector industrial y sobre todo la electrónica.

Otros datos:

• Número atómico: 32
• Masa atómica: 72,63
• Símbolo atómico: Ge
• Punto de fusión: 938,25° C
• Punto de ebullición: 2.833° C

¿Para qué se usa el germanio?

Debido a sus propiedades como semiconductor, los usos del germanio están especialmente destinados a la producción de semiconductores para artefactos electrónicos. Se realizan aleaciones con galio, arsénico y otros elementos para crear transistores y todo tipo de dispositivos tecnológicos se fabrican con este elemento como ingrediente fundamental.

Actualmente, científicos investigan si este elemento puede utilizarse en la medicina, por ejemplo como agente quimioterapéutico. Mientras tanto, su uso en aleaciones como agente catalizador, como núcleo de cables en fibras ópticas, lentes de cámara, tubos fluorescentes, LEDs y paneles solares, entre otros tantos productos electrónicos, son algunos de sus usos más recurrentes.