En una nueva entrega para nuestra clásica sección de química sobre los elementos de la tabla periódica, hoy hablaremos acerca del cerio, el elemento número 58 de la tabla y otro de los llamados lantánidos. Sin mucho más que añadir, acompáñame para conocer todas las características y propiedades del cerio, además de los usos industriales de este elemento.

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Características generales y propiedades del cerio

Este elemento fue descubierto en conjunto, por el famoso químico sueco Jöns Jakob Berzelius y su compatriota, el físico químico Wilhelm Hisinger, mientras se encontraban realizando una serie de investigaciones en las regiones mineras de Bastnäs, en Suecia.

Además, es importante mencionar que de forma totalmente independiente, el químico alemán Martin Heinrich Klaproth también lo descubrió en forma paralela, sin relación alguna, pero al mismo tiempo, en el año 1803. El nombre de este elemento proviene de Ceres, el planeta enano, el cual fue descubierto apenas dos años antes.

Como ya te mencionaba, el cerio es uno de los extraños elementos de las tierras raras o de los también llamados lantánidos. Se trata de un metal gris, plateado y brillante, es maleable y uno de los más reactivos que existen entre los de su tipo. Este metal tiene gran facilidad para oxidarse, lográndolo ya a temperatura ambiente, en agua fría se descompone con lentitud y con suma rapidez en agua caliente. Atacado por soluciones alcalinas, el cerio puede diluirse y concentrar sus ácidos.

Dentro de los metales de las tierras raras, el cerio es de los más abundantes en la Tierra, pudiendo encontrarse en numerosos minerales diferentes. En India, Brasil y EE.UU. se encuentra la mayor cantidad de depósitos de cerio del mundo. Además, se lo puede producir mediante reducción térmica, que resulta en grandes cantidades de cerio de alta pureza.

Otros datos:

• Número atómico: 58
• Masa atómica: 140,116 u
• Símbolo atómico: Ce
• Punto de fusión: 798° C
• Punto de ebullición: 3426° C

¿Para qué se usa el cerio?

En las actividades humanas, el cerio se usa especialmente como componente del Mischmetal o “Metal de Misch”, una poderosa aleación química que incluye varios elementos de tierras raras y cuya utilización refiere a la ignición. Así, el uso del cerio con el que más estamos familiarizados es probablemente el de componente en la fabricación de encendedores. Otros compuestos de cerio se emplean como agente de pulido para el vidrio y como catalizador en agentes de limpieza, además de utilizarse en la industria cinematográfica y en fotografía.

Ojocientífico.com 10/10/13