Animación artística del exoplaneta VHS 1256b con su estrella enana roja de fondo, del que el Instituto de Astrofísica de Canarias ha captado imágenes directas. (Gabriel Pérez - SMM (IAC)

Científicos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), junto a colaboradores del Centro de Astrobiología (CAB) y de la Universidad Politécnica de Cartagena (UPCT), han captado la imagen de un planeta gigante, que es el exoplaneta más cercano del que se han podido obtener imágenes y un espectro.

El IAC indica en un comunicado que se trata de un exoplaneta que tiene once veces la masa de Júpiter, que está alrededor de una estrella enana roja situada a unos 40 años luz de la Tierra, y el hallazgo se publicará en la revista The Astrophysical Journal.

En la actualidad se conocen muchos planetas extrasolares, la mayoría de los cuales se han encontrado mediante técnicas indirectas, como el estudio de las variaciones de la velocidad radial de las estrellas o los tránsitos planetarios, explica el IAC.

En muchos casos se trata de planetas gigantes gaseosos orbitando estrellas relativamente lejanas a nuestro Sol y que, por tanto, son muy difíciles de detectar, y muy pocas veces los astrónomos han podido captar imágenes directas de esos exoplanetas.

El IAC señala que en esta ocasión se han captado imágenes directas del que han llamado VHS 1256b, el exoplaneta más cercano a nuestro Sol del que se ha podido obtener una imagen y un espectro.

Este planeta orbita alrededor de una enana roja con una separación 100 veces la distancia entre el Sol y la Tierra (unas 20 veces mayor que la de Júpiter en torno al Sol, pero sólo 2,5 veces superior a la de Plutón).

Un exoplaneta joven

El sistema es joven, con una edad de entre 150 y 300 millones de años, es decir, entre 15 y 30 veces más joven que el Sistema Solar, y VHS 1256b presenta un aspecto similar al que probablemente tendría Júpiter hace unos 4.200 millones de años, según el IAC.

La relativa cercanía del sistema convierte a este exoplaneta en uno de los más brillantes de los detectados en la actualidad, y dada su gran separación orbital VHS 1256b ha podido ser observado y estudiado en gran detalle.

Al ser joven, su atmósfera es todavía relativamente caliente, unos 1.200 grados centígrados, y aún es suficientemente luminoso, lo que ha permitido detectarlo con el telescopio VISTA del Observatorio Europeo Austral (ESO), explica en un comunicado Bartosz Gauza, investigador que realiza su doctorado en el IAC y primer autor del trabajo.

VHS 1256b tiene colores muy rojos en el infrarrojo cercano, donde emite la mayor parte de su luz, y presenta rasgos peculiares en su atmósfera, lo que podría convertir este objeto en una referencia para investigaciones futuras.

En su atmósfera, comenta Víctor Sánchez Béjar, investigador del IAC y coautor del estudio, se han encontrado rasgos de vapor de agua y de metales alcalinos, propios de este tipo de planetas, aunque no de metano, un gas esperado también a estas temperaturas.

Debido a su juventud y proximidad se ha podido obtener, por primera vez con gran detalle, el espectro en luz visible de un exoplaneta. Ha sido preciso utilizar un telescopio de gran diámetro, como el Gran Telescopio Canarias con el instrumento Osiris.

El estudio de la enana roja, en la frontera entre las estrellas de baja masa y las enanas marrones, ha permitido determinar con gran precisión la distancia y la edad del sistema, siendo VHS 1256b uno de los pocos exoplanetas en los que estos parámetros son bien conocidos, subraya María Rosa Zapatero Osorio, investigadora del Centro de Astrobiología (CAB) y coautora del estudio.

Por la luminosidad intrínseca y la gran separación de su estrella, el planeta VHS 1256b puede facilitar observaciones en todo el espectro, desde radio/milimétricas a ultravioleta/rayos X pasando por el infrarrojo, que revelen fenómenos imposibles o muy difíciles de medir en otros sistemas exoplanetarios, como, por ejemplo, el impacto de cometas o la detección de lunas de tamaño comparable a la Tierra.


20minutos.es 05/05/14

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