El lugar de aterrizaje del 'Curiosity' en el cráter Gale

Elmundo.es

La sonda 'Mars Science Laboratory' ha depositado al todoterreno 'Curiosity' cerca del ecuador de Marte. El cráter Gale fue seleccionado como lugar de aterrizaje tras un laborioso proceso que duró cinco años e involucró a 150 investigadores.

Según los requerimientos establecidos, el lugar ideal de aterrizaje debía presentar las características de un sitio 'habitable' en el presente o en el pasado, debía ser seguro para el aterrizaje, y debía permitir el funcionamiento del vehículo con sus altas prestaciones.

Se consideraron unos 60 lugares diferentes, todos ellos por debajo de la elevación cero sobre la superficie del planeta (lo que facilita el aterrizaje) y casi todos entre 30 grados Norte y 30 grados Sur del ecuador (para evitar temperaturas demasiado bajas). En Mayo de 2011, la lista quedó reducida a 4 finalistas.

Estos 4 lugares (el Valle Mawrth, y los cráteres Eberswalde, Holden y Gale) reunían las características mineralógicas y geológicas de haber pasado por épocas de actividad acuosa y fueron estudiados, a partir de todas las imágenes y otros datos disponibles, con un detalle sin precedentes. Sin duda se trata de las cuatro regiones de Marte mejor estudiadas hoy. El cráter Gale fue seleccionado por las gruesas secciones de roca estratificada que permiten estudiar cómo las condiciones de Marte han ido cambiando, en particular por los efectos del agua, a lo largo de la historia del planeta. La selección se anunció el 22 de Julio de 2011 tras un congreso final, los análisis detallados de los equipos científicos y técnicos del Proyecto, y la aprobación definitiva de las autoridades de la NASA.

Con un diámetro de 154 kilómetros, el Gale alberga en su región central una impresionante montaña que se eleva más de 5.000 metros sobre el fondo del cráter.

El cráter se formó tras el impacto de un meteorito hace unos 3.700 millones de años. Tras el impacto, la región posiblemente estuvo inundada con agua y, a lo largo del tiempo, se formaron una serie de capas de sedimentación. La erosión de estas capas pudo eliminar gran parte del material sedimentado, pero dejó el material que forma la montaña que se encuentra en la región central.

Diferentes estructuras que son visibles en la base, así como los canales erosionados en los flancos del monte central, parecen haber sido formadas en tiempos pasados por sedimentos arrastrados por corrientes de agua. Expuestas a la vista del Curiosity quedan las secciones de numerosas capas de sedimentación que permiten estudiar la historia geológica de la región. Varios cráteres menores y más recientes son también visibles superpuestos al principal.

La zona del aterrizaje es una amplia llanura en el norte del cráter. En su entorno, zonas ricas en sulfatos, que estuvieron en contacto con el agua en el pasado, parecen lugares interesantes en los que buscar signos de vida.

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El cráter Gale observado por la 'Mars Express' y entre la noche y el día.